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Algunos detalles normativos y legales sobre tránsito en California

En anteriores publicaciones hemos hablado sobre la normativa relativa a la circulación y conducción en el estado de California, sin embargo, sólo hemos tocado algunos puntos y no abarcamos la normativa en su totalidad. En este artículo tampoco lo haremos, pero realizaremos una aproximación al hablar sobre algunos detalles normativos y legales sobre el tránsito en el referido estado que pueden pasar desapercibidos pero que son de suma importancia.
De hecho, a simple vista esta publicación pareciera sólo brindarle utilidad a los visitantes, turistas o extranjeros que pisen California. No obstante, puede ser de gran ayuda para los habitantes de California –e incluso los ciudadanos estadounidenses, en general-, ya que no suelen conocer la reglamentación de tránsito, conducción y/o circulación.
Licencias de conducir
Si está visitando temporalmente California, puede utilizar su licencia de conducir extranjera o de otro país por el tiempo que sea válida en el lugar donde se emitió: no necesita registrarse en el DMV ni hacer nada más que asegurarse de que su licencia sea válida y actual. En la mayoría de los casos, (por ejemplo, los países de Europa occidental, Australia, la mayoría de SE, Asia, etc.) los extranjeros no necesitan uno de esos documentos adicionales de licencias de conducir internacionales, pero si su licencia parece exótica, podría ser útil tener una, por las dudas.
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Si tiene la intención de trabajar aquí, o establecer una residencia de larga duración aquí, entonces técnicamente debe obtener una licencia de conducir de California después de diez días de residencia. Los conductores con licencias válidas de otros estados de EE. UU. generalmente solo necesitan aprobar una prueba escrita de las normas de tránsito y entregar su licencia anterior. Los conductores de países extranjeros normalmente deben tomar una prueba completa de conducción y reglas de la carretera; la licencia anterior (extranjera) es endosada como no válida para California o, como todo está ahora informatizado, se le devuelve intacto (pero si intenta usarlo, el DMV y las computadoras de la policía lo marcarán como no válido para uso en California).
En realidad, obtener su licencia no es tan difícil, incluso con las pruebas. Las pruebas de las reglas de la carretera son bastante simples, ya que son de elección múltiple y sólo algunas son realmente difíciles; la prueba de carretera en sí es más difícil, pero generalmente bastante justa. La mayoría de las personas pasan su primer o segundo intento; las pruebas de manejo no tienen ningún truco, pero probablemente fracasarás por razones tontas como olvidar parar en la primera línea blanca cerca de la señal de pare, etc. A pesar de las multitudes y las líneas en las oficinas del DMV, los procedimientos de prueba no demoran mucho, y es posible (en muchos casos hoy en día obligatorio) reservar un lugar de prueba con una semana o dos de anticipación para que haya una espera mínima.
Coches fuera del estado
Si usted es de otro estado, solo tiene que registrar su automóvil con el DMV de California si comienzas a trabajar aquí en California, o si obtienes una licencia de conducir de California. Si hace esto, puede terminar pagando una tarifa de registro grande (una sola vez) si el DMV considera que su automóvil no cumple con los estándares de emisión de California, que son más estrictos que la mayoría de otros estados (el DMV en realidad no prueba su coche, simplemente asume lo peor basado en el estado o país de origen).

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La policía
California tiene muchas fuerzas policiales diferentes, de una forma u otra. Virtualmente cada condado, ciudad, pueblo y gran institución estatal (por ejemplo, BART o la Universidad de California) tiene su propia fuerza policial; adicionalmente, está la Patrulla de Caminos de California (CHP, por sus siglas en inglés), la Policía Militar, y varios otros como el FBI. Incluso algunas empresas privadas (como Union Pacific) tienen sus propias fuerzas de policía registradas en el estado. Con la posible excepción del FBI, parece que cualquier agente de casi cualquier fuerza policial puede darle una multa por exceso de velocidad o arrestarlo por delitos graves relacionados con la conducción (y sí, todos tienen armas de fuego). Los agentes de policía a veces se mencionan en los documentos oficiales como “oficiales de paz”; esto no es un error tipográfico sino el término legal colectivo que cubre la variedad de agentes de policía mencionados anteriormente. La policía a nivel de condado normalmente es parte del departamento del alguacil del condado, y pueden llamarse “diputados del sheriff” o solo “diputados”.

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La forma más rápida de contactar a la policía por accidentes graves, delitos, lesiones, etc., es el número de emergencia 911 (nueve-uno-uno). Este es el número principal de servicios médicos y bomberos para emergencias. Todas las demás consultas, informes y contactos generales de la oficina que no sean de emergencia se deben realizar a través del número de contacto local normal que figura en la guía telefónica; algunos departamentos de policía le permiten presentar informes policiales sobre robos, etc. en línea en sus sitios web oficiales.
Las diferentes fuerzas policiales tienden a hacer cumplir diferentes aspectos de la ley y usan diferentes métodos. Por ejemplo, las fuerzas policiales de la ciudad y del condado vigilarán asuntos relacionados con el estacionamiento y las ofensas municipales (por ejemplo, procurarán que nadie se detenga en una señal de pare o acelere en calles suburbanas), mientras que la especialidad de la Patrulla de Caminos de California es, como era de esperar, las autopistas y carreteras estatales.
La policía de la ciudad y el condado a menudo usan el radar para hacer cumplir el límite de velocidad (los detectores de radar son legales aquí), mientras que el CHP tiende a depender más de los delincuentes de cola o el uso de aviones para medir el tiempo de los automóviles en una distancia. El CHP a menudo parece más interesado en una conducción patentemente insegura que en la velocidad absoluta per se; Los autos de CHP a menudo se acercan sigilosamente a un sospechoso escondiéndose detrás de otro auto por un momento, simplemente observando y luego abalanzándose. Algunas ciudades también usan sistemas de fotografía automática para atrapar a los que ignoran la luz roja, así que tenga cuidado si está tentado a pisar el acelerador cuando el semáforo que tenga enfrente se pone en rojo.
Los carros de policía utilizados para el tráfico suelen estar claramente marcados y tienen una especie de luz intermitente roja / azul y / o amarilla en el techo; también pueden usar el parpadeo de los faros en el lado alterno, especialmente si el auto no está marcado y tiene prisa (los automóviles que no están marcados no se usan normalmente para el tráfico). El CHP también usa aviones para realizar trabajos de detección y control de la velocidad, especialmente en las autopistas rurales. Esto es muy difícil de detectar; por lo general, habrá algunos letreros en el camino que le advierten sobre esto, pero de otra manera es casi invisible para usted. Los helicópteros que tienen otras fuerzas (por ejemplo, el Departamento de Policía de Los Ángeles y el Departamento de Policía de Oakland) no suelen utilizarse para controlar el tránsito, pero a menudo están allí arriba.
La señal cuando la policía te está siguiendo o te quiere detener es una luz roja brillante que brilla desde el parabrisas o el techo del coche de policía detrás (y probablemente también algunas luces intermitentes en la parte superior del auto, pero la luz roja es la señal para detenerse), o algún tipo de señales de mano fácilmente comprensibles de un oficial uniformado en el lado de la carretera. El automóvil de la policía también puede usar un parlante de PA muy fuerte en la parte delantera del automóvil para indicarle que se detenga o que le diga qué hacer. Intente detenerse donde sea seguro hacerlo; generalmente, el CHP le indicará dónde hacer esto (es posible que se le pida que salga por una rampa de salida de la autopista, por ejemplo); de lo contrario, use su sentido común.

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Si le detienen por algún motivo, permanezca en el automóvil hasta que el oficial le indique qué hacer. Es una muy buena idea mantener las manos donde pueda verlas, preferiblemente en el volante, y tener lista su licencia. No busques debajo del tablero o entre los asientos: el oficial puede sospechar que estás buscando un arma, con consecuencias bastante graves para ti. Por lo general, se le pedirá que presente su licencia y un comprobante de seguro. Siempre se le debe dar una copia en papel de su cargo (suponiendo que el oficial decida cobrarle), y puede esperar someterse a un control de computadora tanto para usted como para el automóvil que está manejando para desenterrar cualquier orden de arresto pendiente o vehículo robado, etc. Si el oficial le da un boleto, se le pedirá que lo firme allí mismo. Firmarlo realmente implica fianza y una promesa para que usted comparezca ante el tribunal, no una admisión de culpabilidad; Si no firma el boleto en este punto, el oficial puede llevarlo a la cárcel local. Esto podría arruinar sus vacaciones de alguna manera.
Tenga en cuenta que debido al uso de un sistema informático nacional, si obtiene una multa de tráfico aquí en California, lo seguirá prácticamente donde quiera que vaya en los EE. UU.
Límites de velocidad
Los límites de velocidad más importantes que debe conocer aquí son los dos límites “predeterminados”, 25 M.P.H. (40 K.P.H.) y 55 M.P.H. (90 K.P.H.), para carreteras suburbanas y urbanas, y para autopistas, respectivamente. Aunque los límites varían alrededor de estas cifras (por ejemplo, 30 o 35 MPH (aproximadamente 50 y 60 KPH respectivamente) en algunas calles de grandes ciudades, 65 o 70 MPH (100 y 110 KPH) en muchas autopistas), si no se publica ningún límite, debe suponer una u otra de estas dos velocidades. Los letreros de límites de velocidad (letras negras sobre un fondo blanco rectangular) generalmente se publican a intervalos regulares a lo largo de las autopistas y otras carreteras principales.

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Nadie parece observar estrictamente los límites; ni siquiera la policía. En general, parece que 30 M.P.H. es la norma para las áreas de  25 M.P.H. áreas; 60-65 M.P.H. para las de 55 M.P.H; 70 M.P.H. para las de 65 M.P.H. y así sucesivamente. La policía en general no parece preocuparse por este tipo de exceso de velocidad (pero no confíe en ello – la aplicación se ha endurecido un poco ya que los límites de velocidad de la autopista se elevaron hasta 55 MPH, y hay lugares como Alameda donde incluso un par de MPH por encima del límite puede resultar en una multa no muy agradable).
 

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